Tom Sawyer : Un enfant ambitieux, vaniteux, conformiste et courageux

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Tom Sawyer est un personnage de fiction que Mark Twain a fait apparaître en 1876 dans Les Aventures de Tom Sawyer et dans plusieurs autres œuvres ultérieures. Inspiré de la jeunesse de l’auteur et du nom de son ami Tom Sawyer Spivey, c’est un personnage qui est devenu un symbole de liberté dans la culture populaire, mais que Twain a dépeint de manière contrastée et parfois critique.

Avec le succès des Aventures de Tom Sawyer, une image populaire de Tom Sawyer s’est créée, image véhiculée par les films(dès 1907), dessins-animés et bandes-dessinées, ainsi que par les « traductions-adaptations » de l’œuvre, qui ont souvent consisté à gommer certaines aspérités jugées impropres pour la jeunesse. Ce mythe populaire ne reprend qu’une partie de la psychologie du personnage : s’il se fonde sur des éléments qui appartiennent réellement au personnage, il les prend au pied de la lettre, en laissant de côté le fait que Twain a aussi fait, à travers son personnage, une critique ironique de la société américaine, par opposition à la vie authentique hors de la civilisation. Il n’y a pas véritablement d’idéal américain dans Tom Sawyer, et le personnage ne saurait incarner un idéal de la jeunesse américaine. D’ailleurs, dans l’œuvre de Twain, ce n’est pas Tom qui symbolise l’indépendance et la sincérité de l’enfance, mais son camarade Huck qui vit dans la nature, sans le besoin de société, ce qui en fait un paria de la vie américaine plus qu’un représentant idéal.

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